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  América latina: Problemas crónicos

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Por: Michael Stott. Brasil y México están sacando a América latina de la profunda caída económica provocada por el coronavirus. Debido a debilidades crónicas la región tendrá el peor desempeño del mundo en desarrollo.

América latina es el epicentro mundial de la pandemia desde principios de junio y responsable de más del 40% de las nuevas muertes por Covid-19 que se producen en el mundo pese a contar con solo el 8% de la población.

La magnitud de la crisis significó un golpe enorme para economías ya enfermas. Argentina, la tercera economía más grande de América latina, ya en profunda recesión antes de que el virus golpeara, decretó una de las cuarentenas más largas del mundo, contiene la propagación del Covid y la economía sigue en estado de coma, con un PBI previsto con una caída del 11,5% este año, según las proyecciones de Citibank.

Mientras que Brasil y México adoptaron una estrategia de menor intervención en relación al virus, la mayoría de la región se paralizó con cuarentenas estrictas más prolongadas que las aplicadas en Europa o Asia.

Eric Parrado, economista jefe del banco Interamericano de Desarrollo en Washington dijo que la región es diferente en términos globales porque tiene que lidiar con una “triple parálisis repentina”: se detuvo la actividad humana por las cuarentenas y las restricciones de viaje, se redujo el comercio y se registraron salidas de inversiones extranjeras.

La región de “América latina y Caribe en 2020 es como un avión que vuela con dos motores averiados”, señaló. “El primer motor averiado está relacionado con todos los problemas económicos preexistentes crisis social en varios países, baja productividad y crecimiento, y polarización política y el segundo está relacionado con la pandemia”.

Se prevé que el producto bruto interno (PBI) de toda la región se contraerá 8,2% este año, según Bank of América (BOA), desempeño mucho peor que en Medio Oriente, África o Asia emergente. La débil recuperación significará que el año próximo América latina ni siquiera compensará la mitad de la producción perdida, ya que crecerá sólo 3,5%, según el banco.

“Las cuarentenas en América latina fueron eficaces para matar la economía pero no para detener el virus”, señaló Marcos Casarin, economista jefe para Latinoamérica en Oxford Economics. “México y Brasil juegan en una liga propia en cuanto a la reactivación porque suspendieron las actividades lo menos posible y hasta ahora se recuperan más rápidos que todos los demás países de la región.”

Los mayores revisiones a los pronósticos fueron para Brasil, donde la mayoría de los bancos espera una caída del PBI de alrededor del 5% este año, en lugar del 7% u 8% previsto. Las proyecciones para 2021 muestran un crecimiento un poco superior a 3%.

Casarin advirtió que, a pesar de haberse recuperado más de lo previsto, tanto Brasil como México se enfrentan a un 2021 mucho más difícil. “México quizás se recuperó primero, pero el primer 90% de la reactivación es el más fácil y el 10% restante será una lucha”, agregó. “Las condiciones preexistentes empiezan a influir. México no tenía inversión privada hacía ocho trimestres consecutivos cuando llegó la pandemia. ¿La tendrá ahora? No, no la tendrá”.

Brasil entró en la crisis con finanzas públicas débiles. El presidente Jair Bolsonaro debe tomar una difícil decisión en el periodo previo a las elecciones de 2022: retirar el gasto público adicional que ayuda a la economía a recuperarse rápidamente o seguir gastando a pesar de los crecientes niveles de deuda pública, arriesgando una crisis en los mercados financieros.

“Parece ser una opción binaria para Brasil”, dijo William Jackson, economista jefe de mercados emergentes de Capital economics en Londres. “Si (el ministro de finanzas Paolo) Guedes se queda, habrá austeridad, más reformas y Bolsonaro pierde las elecciones”. Si se aplica una política fiscal más blanda, Guedes renuncia y los mercados entran en pánico”. No hay un camino intermedio”.

Las otras grandes economías regionales que se cerraron con fuerza fueron Colombia, Chile y Perú. Esperaban imitar el éxito de Europa en la contención rápida del virus. No previeron que las grandes economías informales y los barrios marginales urbanos densamente poblados socavarían esa estrategia en América latina.

Perú fue elogiado internacionalmente por haber suspendido las actividades pronto y de manera muy estricta, y al mismo tiempo haber anunciado una serie de medidas de estímulo para ayudar a los pobres. Pero el virus se propagó en grandes mercados de alimentos. Su tasa de mortalidad llegó a ser la segunda más alta del mundo después de Bélgica, según datos de la Universidad Johns Hopkins.

Como resultado, la economía de Perú se derrumbó en un 30,2% interanual en el segundo trimestre, una de las peores caídas del mundo. La economía se recupera rápidamente y se prevé que crezca fuertemente el año próximo; Casarín cree que estará entre los países latinoamericanos con mejor desempeño económico en la crisis del coronavirus. “Perú invirtió tanto como Brasil en subsidios a hogares y empresas, pero no tenía vulnerabilidades de deuda preexistentes y mantuvo una buena trayectoria de crecimiento”.

Por razones semejantes, es probable que Chile salga de la crisis del coronavirus en mejor forma que la mayoría de sus vecinos. Colombia, se verá frenada por la elevada cantidad de muertes por Covid y su débil respuesta fiscal.

Según fuentes del BID, los líderes de la región deben utilizar la crisis el virus como llamado para problemas de larga data. Se necesitan nuevas fuentes de crecimiento y un crecimiento resistente, inclusivo y sostenible.

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