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El alfabeto del virus

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Por Julie Steenhuysen – La continua propagación del virus del SARS-CoV-2 ha generado a un alfabeto griego de variantes, sistema de la Organización Mundial de la Salud para nominar nuevas mutaciones del virus COVID-19. Algunas potencian al virus para infectar a humanos o evadir la protección de las vacunas.

Los científicos se concentrar en Delta, variante dominante en aumento veloz en todo el mundo. La variante Delta, detectada por primera vez en la India, afecta a poblaciones no vacunadas en muchos países y ha demostrado ser capaz de infectar a una mayor proporción de personas vacunadas que sus predecesoras.

La OMS clasifica a Delta como una variante de preocupación. Significa que es capaz de aumentar la transmisibilidad, causar una enfermedad más grave o reducir el beneficio de las vacunas y los tratamientos.

Según Shane Crotty, virólogo del Instituto de Inmunología de La Jolla, en San Diego, el «superpoder» de Delta es su transmisibilidad. Los investigadores chinos descubrieron que las personas infectadas con Delta transportan 1.260 veces más virus en sus narices en comparación con la versión original del coronavirus.

Algunas investigaciones estadounidenses sugieren que la «carga viral» de las personas vacunadas que se infectan con Delta está a la par con las que no están vacunadas, pero se necesita más investigación.

Mientras que el coronavirus original tardaba hasta siete días en causar síntomas, el Delta puede hacerlo dos o tres días antes, lo que da al sistema inmunitario menos tiempo para responder y defenderse.

Delta muta aún más, con la aparición de informes sobre una variante «Delta Plus», un sub linaje que lleva una mutación adicional que ha demostrado evadir la protección inmunitaria.

La India incluyó a Delta Plus como variante de preocupación en junio, pero ni los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos ni la OMS lo han hecho todavía.

Según Outbreak.info, una base de datos de COVID-19 de código abierto, Delta Plus se ha detectado en al menos 32 países. Los expertos afirman que aún no está claro si es más peligroso.

Se investiga otra variante de coronavirus se llama Mu y está bajo investigación. Tiene signos de posible resistencia a las vacunas. Es la variante B.1.621, según la nomenclatura científica.

La variante presenta mutaciones que podrían indicar un riesgo de “escape inmunitario” o resistencia a las vacunas. Se requerirán estudios adicionales.

El Centro Europeo para la Prevención y el Control de las Enfermedades la ha catalogado como una variante de interés, mientras que el Ministerio de Sanidad de Inglaterra describe la B.1.621 como una variante en fase de investigación. Lleva varias mutaciones clave, como E484K, N501Y y D614G, que se han relacionado con una mayor transmisibilidad y una menor protección inmunitaria.

La base de datos GISAID, que rastrea las distintas variantes del coronavirus en el mundo, reportó hasta el 29 de agosto más de 4500 secuencias genómicas del virus en 39 países, entre ellos Estados Unidos, México, Italia, Chile y Reino Unido.

La variante Lambda es una nueva amenaza potencial.  Es  variante de interés, lo que significa que lleva mutaciones sospechosas de causar un cambio en la transmisibilidad o de provocar una enfermedad más grave. Se está investigando. Los estudios de laboratorio  demuestran mutaciones que resisten a los anticuerpos inducidos por las vacunas.

El doctor Eric Topol, profesor de medicina molecular y director del Scripps Research Translational Institute de La Jolla (California), afirmó que el porcentaje de nuevos casos de Lambda notificados a GISAID, base de datos que sigue las variantes del SARS-CoV-2, ha ido disminuyendo, lo que indica que la variante está retrocediendo.

Los expertos en la enfermedad dijeron que Lambda no causa un aumento de transmisibilidad, y las vacunas funcionan, dijo William Schaffner, experto en enfermedades infecciosas del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt.

Hasta ahora, se han producido 37 casos probables y confirmados en el Reino Unido, según un reciente informe del gobierno, y la variante se ha identificado en varios pacientes de Florida.

El doctor Anthony Fauci, principal asesor médico de la Casa Blanca, advirtió recientemente que Estados Unidos podría estar en problemas a menos que más ciudadanos se vacunen. Un gran grupo de personas sin inmunizarse permite al virus propagar y mutar en nuevas variantes.

Los defensores de una mayor distribución internacional de dosis de vacunas por parte de los países ricos afirman que podría ocurrir lo mismo, ya que las variantes surgen sin control entre las poblaciones de naciones pobres, donde muy pocas personas fueron inoculadas.

Aun así, una cuestión clave es que las vacunas actuales bloquean la enfermedad grave pero no evitan la infección, advirtió Gregory Poland, científico especializado en vacunas de la Clínica Mayo. Se debe a que el virus es capaz de replicarse en la nariz, incluso entre las personas vacunadas, que transmiten la enfermedad a través de pequeñas gotas de aerosol.

Para derrotar al SARS-CoV-2 – dijo -, probablemente se necesite una nueva generación de vacunas que también bloqueen la transmisión. Hasta entonces, el mundo seguirá siendo vulnerable a la aparición de nuevas variantes de coronavirus, según Poland y otros expertos.

 

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