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El extraño caso del Boeing 737 MAX 9, el avión estrella de la compañía… hasta que varios incidentes han cuestionado su seguridad

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El pasado sábado, la Administración Federal de Aviación (FAA) de Estados Unidos ordenó la «inmovilización temporal» de determinados Boeing 737 MAX 9 operados por aerolíneas estadounidenses o en territorio estadounidense. Fue la decisión que se adoptó tras el incidente con una aeronave que perdió parte de su fuselaje y en la que una ventana reventó en pleno vuelo. Pese a ello, el avión pudo aterrizar a salvo en el aeropuerto de Portland.

El vuelo 1282 de Alaska Airlines se dirigía al aeropuerto internacional de Ontario, en California. Pero tuvo que regresar al de Portland (lo hizo sano y salvo), después de que la tripulación informara de un problema de presurización. Según imágenes proporcionadas por algunos pasajeros, un panel de fuselaje, incluida la ventana, se desprendió poco después del despegue.

La aeronave solo estuvo en vuelo aproximadamente 35 minutos desde que despegó de Portland. En el Boeing 737 MAX viajaban 171 pasajeros y seis miembros de la tripulación. El problema, lo que realmente preocupa, es que no es la primera que este modelo tiene problemas.

Qué pasó en el vuelo 1282 de Alaska Airlines

Las investigaciones continúan. Para saber qué pudo pasar trabajan conjuntamente las autoridades, Boeing y Alaska Airlines, pero todavía no se ha determinado la causa del incidente.

El MAX 9 cuenta con una puerta de salida trasera en el centro de la cabina a cada lado, detrás de las alas, que es necesaria cuando se utiliza con configuraciones de asientos densos. Cuando no se utilizan configuraciones de asientos densos, no se instalan las puertas y se instala un tapón, como era el caso del avión de Alaska Airlines. Como explican en Flightradar24, lo que pasó es que, durante el ascenso del aparato, el tapón estalló y provocó la descompresión.

El tapón de fuselaje en la cabina central es una especificidad de este modelo que sólo se encuentra en los aviones de cinco de las aerolíneas que lo utilizan en todo el mundo. El MAX 9 en el que se registró el accidente estaba en servicio desde noviembre de 2023 y había realizado 145 vuelos.

La presidenta de la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte de EE UU, Jennifer Homendy, ha declarado a CNN que en el último mes se había encendido tres veces la luz de falla de presurización automática del avión, pero que no está claro si existe alguna correlación entre las luces de advertencia y el incidente del viernes.

Características del 737 MAX 9

  • Longitud: 42,2 m
  • Envergadura: 35,9 m
  • Altura: 12,3 m
  • Velocidad de crucero: 842 km/h (Mach 0.79)
  • Masa máxima de despegue: 88.314 kg
  • Capacidad de carga: 51,7 m³
  • Alcance a plena carga: 6.676 km
  • Pasajeros: entre 180 y 220
  • Coste por unidad: unos 103 millones de euros

Un avión poco frecuente en Europa

En Europa hemos visto pocos 737 MAX 9. De las once compañías que los utilizan sólo tres son europeas (Turkish Airlines, Icelandair y Corendon Dutch Airlines) y ninguna cuenta con muchos de estos aparatos. En todo el mundo vuelan 215 aviones MAX 9, según Cirium, firma de análisis aeronáutico.

Avión Boeing 737 MAX 9 de United Airlines
Avión Boeing 737 MAX 9 de United Airlines
WIKIPEDIA/K. Von Wedelstaedt

En el mundo, la aerolínea que cuenta con más cantidad de 737 MAX 9 de Boeing es United Airlines, con 79 aviones de este modelo. Le sigue Alaska Airlines, con 65 aviones de este tipo. A continuación en la lista están dos aerolíneas latinoamericanas: Copa Airlines, que tiene 29 de estos aparatos y Aeroméxico, 19.

Todos los aviones de Aeroméxico de ese tipo tienen tapón de fuselaje en la cabina central como el de Alaska Airlines implicado en el incidente, mientras que en el caso de Copa Airlines son 21 los que cuentan con esa característica.

Estas son las compañías que cuentan con este modelo de avión, según Flightradar24:

  • United Airlines, 79 aparatos
  • Alaska Airlines, 65
  • Copa Airlines, 29
  • Aeroméxico, 19
  • Turkish Airlines, 5
  • SCAT Airlines, 5
  • Icelandair, 3
  • Lion Air, 3
  • Flydubai, 3
  • Corendon Dutch Airlines, 2
  • Air Tanzania, 1

Los MAX 9 en Europa pueden operar con normalidad

Aeroméxico y Copa Airlines han seguido el ejemplo de la agencia federal de la aviación de EE UU y han decidido mantener en tierra sus aviones 737-9 MAX. Las autoridades de aviación de Brasil anunciaron, por su parte, que suspenderían temporalmente las operaciones de esta aeronave sobre su espacio aéreo.

La Agencia de Seguridad Aérea de la Unión Europea (EASA) ha asegurado que los Boeing 737 MAX 9 que operan en Europa no están inmovilizados por la directiva de emergencia emitida desde EE UU y, por tanto, pueden seguir volando con normalidad.

Los trágicos accidentes de 2018 y 2019

Cuando hablamos de incidentes con el 737 MAX es fácil referirse a dos accidentes ocurridos años atrás en los que murieron cerca de 350 personas. Uno tuvo lugar en Indonesia en octubre de 2018 y el otro en Etiopía en marzo de 2019. Sin embargo, aquellos aviones eran de un modelo diferente al 737-9 MAX de Alaskan Airlines. Aquellos eran MAX 8.

Un avión Boeing 737 Max 8 de Ethiopian Airlines, en una imagen de archivo.
Un avión Boeing 737 Max 8 de Ethiopian Airlines, en una imagen de archivo.
EFE

En cualquier caso, después de los accidentes de Ethiopian Airlines, el de 2018, y Lion Air, el de 2019, se impuso la suspensión de vuelo de todos los Boeing 737 MAX durante 20 meses. A raíz de aquellas tragedias, el Sistema de Aumento de Características de Maniobra (MCAS, por sus siglas en inglés) fue cambiado y pasó a tener dos sensores de hardware en vez de uno.

Junto a la inmovilización de los aviones, el Congreso norteamericano hizo una revisión crítica. Lo que encontró fue defectos en el diseño y, lo peor, una cultura de encubrimiento tanto en Boeing como en la propia FAA (agencia federal de la aviación).


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