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En Sudamérica, la cuenca del Amazonas arde. En África sectores de la sabana están en llamas y en Ártica -en Siberia- se está quemando. Los incendios hacen desastres mundiales. ¿La crisis climática exacerba?.

Las temperaturas más calientes y condiciones más secas van a seguir alimentando el potencial incendiario dicen los expertos. John Abatzoglou, profesor adjunto del Departamento de Geología en la Universidad de Idaho, anuncia el riesgo de que haya “incendios grandes e incontrolables en todo el mundo”, si continúan las tendencias del calentamiento.

Los productores agropecuarios brasileños causan fuegos intencionales para despejar la tierra. Los críticos dicen que están acelerando el cambio climático.

Los incendios forestales contribuyen a la crisis climática no sólo porque liberan a la atmósfera dióxido de carbono, uno de los principales gases de efecto invernadero. Matan árboles y vegetación, que eliminan del aire las emisiones que elevan las temperaturas.

Desde julio, los incendios redujeron a cenizas unos 2,4 millones de hectáreas de bosques siberianos. En Alaska, los incendios consumieron más de un millón de hectáreas de tundra y bosques de nieve, llevando a los investigadores a decir que la combinación de la crisis climática y los incendios forestales podrían alterar de manera permanente los bosques de la región.

El Ártico se calienta dos veces más rápido que el resto del planeta.  Se espera que haya más descargas eléctricas. En áreas remotas, los relámpagos son una causa importante de incendios.

Amazonia preocupa por producir oxígeno y almacenar dióxido de carbono. No es el único “pulmón”. Otros bosques como los de Siberia son importantes para el sistema climatológico del mundo. Y también  los bosques tropicales.

Los incendios en los bosques árticos son preocupantes porque se queman árboles y pastizales y se incendia la turba, material orgánico parecido a la tierra en el suelo que al quemarse emite más dióxido de carbono por hectárea que los árboles. Antes, los incendios de turba en climas septentrionales eran raros porque había más humedad, que ahora desaparece a medida que la región se vuelve más cálida y seca. Los incendios forestales son diferentes en sus causas.

La crisis en la Amazonia es un ejemplo de incendios provocados, a fin de desmontar tierras que se usan para cultivar o para que el ganado paste. En el caso de Brasil, la razón es la demanda mundial de soja y ganado vacuno.

Jair Bolsonaro, electo presidente de Brasil en 2018, defiende la expansión de la industria agrícola y descartó la idea de extender protecciones a grupos indígenas que viven en la selva. Preocupa que el ritmo de la deforestación pueda aumentar más.

Las comunidades indígenas en la Amazonia han usado fuego en la selva durante generaciones, aunque suelen cultivar áreas mucho más pequeñas, sembrar un número relativamente diverso de cultivos y cambiar a parcelas nuevas después de unos años para que la selva pueda volver a crecer. Son capaces de controlar esas quemas. Eso difiere mucho de lo que está sucediendo en la Amazonia, donde la agricultura más industrializada de la actualidad significa que las tierras deforestadas suelen quedar desmontadas de manera permanente.

Lo mismo ocurre en el sudeste asiático. El 71 por ciento de las turberas se ha perdido en Sumatra, Borneo y Malasia peninsular entre 1990 y 2015. Los bosques fueron remplazados por granjas que producen aceite de palma, que se usa en todo desde galletitas hasta lociones.

En 2015, el smog y la bruma del fuego en las turberas fueron tan severos que han provocado la muerte de millares de personas.

El gobierno indonesio adoptó una serie de medidas para reducir el número de incendios, pero este año, la bruma ha vuelto. Aunque ambos involucran la quema de turba, los incendios en Indonesia son bastante diferentes de los que están sucediendo en las zonas septentrionales del mundo, como el Ártico. Este verano se desataron incendios forestales en toda la región —incluyendo en Alaska, Groenlandia y Siberia— en lugares que no solían incendiarse.

El fuego se enciende a causa de las temperaturas más altas que secan las plantas y las hace más inflamables. El calor es una señal de la crisis climática en una región que se ha calentado con mayor rapidez que el resto del planeta. Este verano, partes de Alaska batieron récords: Anchorage alcanzó una temperatura máxima de 32 grados centígrados el 4 de julio, cuando la temperatura promedio para esa fecha es de 24 grados.

Conforme se propagan estos incendios, también lo hacen sus emisiones de dióxido de carbono.

Durante los primeros 18 días de agosto, los incendios en el Ártico emitieron 42 megatoneladas de dióxido de carbono. Entre junio, julio y la primera mitad de agosto sumara más de 180 megatoneladas, más o menos tres veces y media más de lo que Suecia emite en un año.

Los incendios exacerban el calentamiento global debido al hollín que se produce con la quema de turba, que es rica en carbón. Cuando el hollín se asienta en los glaciares cercanos, el hielo absorbe la energía del sol en lugar de reflejarla, lo cual acelera el derretimiento del glaciar.

Hay un ciclo estacional de incendios con un papel importante en el ecosistema. Ejemplo; el oeste estadounidense. Lugares como California tienen incendios todos los años es porque ese Estado, junto con gran parte del oeste y suroeste de Estados Unidos, ecosistemas adaptados al fuego.

O sea algunas zonas evolucionan no sólo para tolerar el fuego, sino que en realidad lo necesitan. Por ejemplo, el pinus contorta, un árbol común en el Oeste, necesita del calor para liberar sus semillas.

Puede verse un patrón similar en algunos de los incendios en África subsahariana. En realidad este es el ecosistema más propenso a incendiarse en el mundo. Es la combinación precisa de estar lo suficientemente mojado para tener la cantidad justa de combustible y suficientemente seco para quemarse. Quedan de lado en el mundo otros incendios: se buscan en las páginas de política o economía.


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