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ByteDance, la startup más valiosa del mundo, aumentó aún la ventaja que le saca a otros «unicornios» tecnológicos. La empresa china fue valuada en US$140.000 millones en el mercado secundario. TikTok, una app de videos cortos que ha sido descargada 2000 millones de veces. Es la primera sensación mundial de China en la red. Su fundador de 37 años de Byte Dance, Zhang Yiming, quiere construir un gigante del software global.

El 29 de junio la India prohibió TikTok y otras 58 apps chinas, a causa de las tensiones letales entre soldados indios y chinos en el Himalaya.  La administración de Donald Trump puso plazo a la propiedad china de TikTok hasta prohibirla por completo. Considera que atenta contra la seguridad de Estados Unidos.

La preocupación oficial por TikTok crece tanto como su popularidad. Unos 70 millones de usuarios estadounidenses la emplean  al mismo nivel que Snapchat. En el primer trimestre del año fue descargada 315 millones de veces globalmente, más que cualquier otra app en tres meses.  En los Estados Unidos y Gran Bretaña compite con YouTube por la atención de los usuarios. Y no solo con los adolescentes, que fueron los primeros a los que atrajo. «TikTok es un lugar para todos ahora», dice Vanessa Pappas, la gerenta general de la app para Estados Unidos.

ByteDance no difunde sus ingresos pero sus inversores dicen que está en camino de alcanzar los US$30.000 millones en 2020, comparado con US$15.000-20.000 millones en 2019. Las ganancias netas podrían aumentar a más del doble, llegando a US$7000 millones. La mayor parte de sus ingresos proviene de sus negocios en China, Douyin, una versión de TikTok, y Toutiao, una app de noticias.

TikTok aún no gana dinero, pero ByteDance calcula que con el tiempo puede eclipsar la suma de todas sus demás propiedades chinas al incursionar en el mercado publicitario de EE.UU. Ya ha entregado herramientas a anunciantes. El capital de riesgo, principalmente norteamericano, soporte de ByteDance cree que junto a la  actividad en China, podría llevar su valuación a US$500.000 millones.

Para los usuarios de TikTok la idea de que EE.UU. reprima videos de erizos bebé es tan tonto como que un abuelo intente aprender a bailar. Pero los funcionarios norteamericanos tienen dos preocupaciones. La primera tiene que ver con censura y propaganda. En el pasado TikTok ha impedido hablar de temas sensibles en China, tales como Tíbet, la Plaza Tiananmen o la represión en la provincia de Xinjiang. La segunda preocupación es que siendo una firma china, ByteDance está sujeta a leyes que requieren que trabaje con las autoridades chinas.

Las amenazas de Donald Trump contra TikTok se inscriben dentro de un enfrentamiento entre los gobiernos entre EE.UU. y China. TikTok dice que nunca ha recibido ningún pedido formal de datos de China y se negaría a entregar información sobre usuarios no chinos. Pero Alex Stamos, ex agente de seguridad de Facebook y asesor de Zoom, dice que aún si TikTok pudiera resistir los pedidos del gobierno «la cuestión es qué medios extralegales existen para sacar datos». Sí ingenieros con base en Pekín tienen acceso a servidores de TikTok en cualquier lugar del mundo, su gobierno podría forzarlos a entregar los datos almacenados. TikTok dice que recoge menos datos que muchas redes sociales, pero registra automáticamente la locación del GPS de los usuarios, dirección de internet y la historia de navegación y búsquedas en la app. Los usuarios pueden optar por compartir sus contactos.

ByteDance trata de reducir preocupaciones. Al crecer la base de usuarios de TikTok en Occidente, dio pasos para “americanizar” sus operaciones y administración. Desde marzo ByteDance se propone tomar todos sus negocios no chinos, incluyendo TikTok, y darles una sede global en Londres, más una oficina operativa en Irlanda (donde rigen estrictas reglas de protección de datos europeas). La firma se bifurcaría en «ByteDance China» y «ByteDance Global».  Ya trata esta idea con el gobierno británico.

Estas discusiones se suspendieron cuando la Casa Blanca planteó la perspectiva de prohibir TikTok. Se considera que la suspensión por 90 días puede extenderse. La prioridad de ByteDance es retener parte significativa del valor económico de TikTok.

La opción preferida de la compañía es el plan de «ByteDance Global»: modificar su estructura de capital y separar la rama global con una participación de entre el 35% y el 49%. Zhang nombraría una minoría de los miembros del directorio. ByteDance Global a su vez podría separar la rama estadounidense de TikTok para distanciarla aún más de China. Otra opción es que los inversores existentes de ByteDance compren una participación mayoritaria en TikTok, quizá permitiendo a ByteDance mantener una pequeña parte de las acciones. No está claro si esto tranquilizaría a la administración Trump.

Lo que más teme ByteDance es una venta forzada del 90-100% de TikTok global a inversores estadounidenses o un gigante tecnológico. Larry Kudlow, el asesor económico de Trump, ha dicho que piensa que TikTok se convertirá en una firma estadounidense separada de la empresa madre China. La firma considera que Pekín aceptaría una nueva sede europea global para ByteDance. Pero entregar la TikTok global a estadounidenses semeja una expropiación.

TikTok es la primera red social china en mercados occidentales.  Su valor ronda los US$500.000.TikTok se convirtió en la primera red social nacida en China al triunfar en principales mercados occidentales y su valuación ya ronda los US$500.000 millones.

Ceder parte o toda TikTok sería un golpe financiero para ByteDance. Sin TikTok Estados Unidos su valor potencial caería de US$500.000 millones a quizás US$300.000 millones, según calculó un gran inversor. Perder TikTok globalmente sería aún más doloroso. Una división también podría contener el desarrollo futuro de la app, cuya popularidad ha sido alimentada por los algoritmos de ByteDance, que fueron mejorados con el desarrollo de Douyin y Toutiao.

Los problemas de TikTok ofrecen una oportunidad para otros. En la India, donde 200 millones de usuarios perdieron el acceso de la noche a la mañana, un rival local, Roposo, tuvo 22 millones de usuarios nuevos en 48 horas. En Estados Unidos Facebook está por lanzar Instagram «Reels», un clon de TikTok, y YouTube pronto desplegará «shorts”. Esta historia  recién  empieza.

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